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La audiencia

La Regla 27, relativa al momento en que se ha de celebrar la audiencia, se modifica en consonancia con el proyecto inicial, de manera que, por norma general, la audiencia tendrá lugar entre 35 y 45 días después de la presentación del anuncio de apelación.

Tomamos nota de la sugerencia de determinadas delegaciones de que la sección consulte a las partes en la diferencia antes de fijar la fecha de la audiencia. Aunque consideramos que no es ni eficiente ni procedente incluir en los Procedimientos de trabajo una prescripción específica de consulta sobre el plan de trabajo de cada apelación, observamos que siempre es posible que, al comienzo de una apelación, las delegaciones comuniquen a la Secretaría cualquier limitación que tengan con respecto a la fecha de la audiencia para que la sección pueda estar al tanto de ello al preparar el plan de trabajo.

  1. Cálculo de los plazos de 60 y 90 días

A la luz de las observaciones formuladas por los Miembros con respecto a nuestra propuesta de modificar el párrafo 1 de la Regla 17 de los Procedimientos de trabajo en relación con los plazos de 60 y 90 días para apelar, hemos decidido no introducir esa modificación en esta ocasión. Al mismo tiempo, observamos que los Miembros han reconocido las dificultades que plantea el cumplimiento de los plazos prescritos en el párrafo 5 del artículo 17 del ESD cuando las apelaciones abarcan los meses de agosto y diciembre/enero, y han indicado su deseo de considerar la posibilidad de adoptar por sí mismos medidas para atenuar las presiones adicionales que surgen durante esos períodos. Por lo tanto, para que los Miembros tengan la oportunidad de decidir por sí mismos la manera de hacer frente a esta cuestión -como parte de las negociaciones sobre el ESD, en la forma de una decisión del OSD que complemente la decisión del OSD de 27 de septiembre de 1995 relativa al cálculo de los plazos3, o de otra manera- hemos decidido no introducir esta modificación concreta en esta ocasión. No obstante, nuestra decisión es sin perjuicio de nuestro derecho a reexaminar más adelante esta cuestión.

Para ayudar a los Miembros a considerar esta cuestión, deseo exponer, con cierto detalle, los numerosos problemas con que ha tropezado en los últimos años el Órgano de Apelación en las apelaciones que abarcan los meses de agosto y diciembre/enero. Las diversas dificultades que han surgido se han abordado de cuatro maneras diferentes: i) prórrogas del plazo de 60 días dentro del cual se ha de presentar una apelación; ii) la retirada y la nueva presentación del anuncio de apelación; iii) cambios en el plan de trabajo de la apelación; y iv) la prórroga del plazo de 90 días para la distribución del informe del Órgano de Apelación.

  1. Prórrogas del plazo para apelar

En tres diferencias distintas4, el OSD acordó prorrogar el plazo dentro del cual se debía adoptar el informe del grupo especial o apelar contra él. Estaba previsto que el plazo de 60 días establecido en el párrafo 4 del artículo 16 del ESD expirara, en esas diferencias, en el mes de agosto, durante el cual normalmente no hay reuniones ordinarias del OSD. En consecuencia, en la reunión del OSD celebrada en julio, las Comunidades Europeas -el reclamante en las tres diferencias- propusieron "que se apla[zara] el examen de los informes de esos Grupos Especiales y se prorrog[aran] los plazos correspondientes para la apelación hasta una reunión futura del OSD que t[uviera] lugar a principios de septiembre".5 Otros Miembros afectados acordaron aceptar la propuesta y, en consecuencia, las apelaciones contra los informes de esos tres grupos especiales se presentaron más de 60 días después de la distribución de los informes.

    1. Retirada y nueva presentación del anuncio de apelación

En tres ocasiones, un apelante, por razones de programación relativas a los períodos de vacaciones, ha retirado su anuncio de apelación inicial y ha presentado después un nuevo aviso, en una fecha posterior. En dos de estas apelaciones, cuando el apelante volvió a presentar el anuncio de apelación, también presentó su comunicación del apelante en forma acelerada (el mismo día o el día siguiente al anuncio de apelación) para asegurarse de que la apelación pudiera completarse a su debido tiempo, a pesar del período de vacaciones que había mediado.

En el asunto Estados Unidos - Trato fiscal aplicado a las "empresas de ventas en el extranjero", los Estados Unidos presentaron su anuncio de apelación inicial el 28 de octubre de 1999, 20 días después de que se hubiera distribuido el informe del grupo especial. A raíz de las conversaciones mantenidas con el Órgano de Apelación y el otro participante en la apelación con respecto a las dificultades que planteaba el establecimiento del plan de trabajo para esta apelación, los Estados Unidos decidieron, por razones de programación, retirar su anuncio de apelación el 2 de noviembre de 1999 a condición de que pudieran volver a presentarlo posteriormente. El 26 de noviembre, los Estados Unidos volvieron a presentar el anuncio de apelación, y el informe del Órgano de Apelación fue distribuido dentro del plazo de 90 días, el 24 de febrero de 2000.6

En el asunto Estados Unidos - Medida de salvaguardia definitiva contra las importaciones de tubos al carbono soldados de sección circular procedentes de Corea, los Estados Unidos presentaron su anuncio de apelación inicial el 6 de noviembre de 2001. Si el Órgano de Apelación hubiera procedido sobre la base de ese anuncio, la audiencia habría tenido que celebrarse el primero o el segundo día laborable del nuevo año, lo que habría causado dificultades para las partes y el Órgano de Apelación. Conscientes de ello, y tras mantener conversaciones con el Órgano de Apelación y el otro participante en la apelación, los Estados Unidos retiraron su anuncio de apelación inicial y presentaron un nuevo anuncio de apelación el 19 de noviembre de 2001. Por consiguiente, de conformidad con un plan de trabajo revisado y convenido para esa apelación, los Estados Unidos presentaron su comunicación del apelante el 20 de noviembre de 2001 y la audiencia se celebró el 15 de enero de 2002.7

En el asunto Estados Unidos - Determinación definitiva en materia de derechos compensatorios con respecto a determinada madera blanda procedente del Canadá, los Estados Unidos presentaron su anuncio de apelación inicial el 2 de octubre de 2003. Si la apelación se hubiera tramitado sobre la base de ese anuncio, el informe del Órgano de Apelación habría tenido que ser emitido el primer día laborable de enero de 2004, lo cual no habría sido posible.8 Por esta razón, y a raíz de las conversaciones que mantuvieron con el Órgano de Apelación y el otro participante en la apelación, los Estados Unidos retiraron su anuncio de apelación inicial y presentaron un nuevo anuncio el 21 de octubre de 2003. Con arreglo al nuevo plan de trabajo los Estados Unidos presentaron también su comunicación del apelante el 21 de octubre de 2003 y el Órgano de Apelación emitió su informe el 19 de enero de 2004.9

    1. Cambios en el plan de trabajo del Órgano de Apelación

En varias ocasiones, las partes han solicitado al Órgano de Apelación que cambie el plan de trabajo en las apelaciones a causa de las vacaciones. A continuación figuran cuatro ejemplos.

En un caso, las partes en la diferencia plantearon conjuntamente su preocupación por el período de vacaciones intermedio de Navidad/Año Nuevo y solicitaron, de conformidad con el párrafo 2 de la Regla 16 de los Procedimientos de trabajo para el examen en apelación, que a los efectos de esa apelación se modificaran los plazos para la presentación de las comunicaciones del apelante, del apelado y de tercero participante. El Órgano de Apelación accedió a esta solicitud y prorrogó los plazos pertinentes.

En otra apelación, las partes en la diferencia presentaron conjuntamente, el 21er día de la apelación, una solicitud de que se trasladara la fecha de la audiencia del 39º al 44º día. Una de las partes solicitó los días adicionales a la luz de los varios días laborables perdidos con motivo de las vacaciones de Pascua. El Órgano de Apelación accedió parcialmente a la solicitud, cambiando la fecha de la audiencia del 39º al 42º día.

En otra apelación, los participantes solicitaron conjuntamente al Órgano de Apelación el 7º día que prorrogara el plazo para la presentación de las comunicaciones del apelado y de los terceros participantes en atención a las inminentes vacaciones de Navidad/Año Nuevo. El Órgano de Apelación accedió a esas solicitudes y trasladó el plazo para la presentación de las mencionadas comunicaciones de principios de enero de 2001 a una fecha seis días más tarde.

En una apelación, las partes solicitaron conjuntamente al Órgano de Apelación que trasladara la fecha de la audiencia de agosto a julio a causa del período de vacaciones de agosto. Sin embargo, el Órgano de Apelación rechazó la solicitud porque no habría sido posible que el Órgano de Apelación realizara los trabajos preparatorios necesarios en la apelación antes de una audiencia que tuviera lugar en julio.

    1. Prórrogas del plazo de 90 días para el procedimiento de apelación

El párrafo 5 del artículo 17 del ESD exige que en ningún caso el procedimiento de apelación se complete más tarde de los 90 días siguientes a la fecha de presentación de la apelación. Hasta la fecha, este plazo se ha superado sólo cuatro veces. En tres de estos casos la prórroga fue debida, al menos en parte, al hecho de que las apelaciones abarcaban el período festivo de Navidad/Año Nuevo.10

    1. Conclusión

Las situaciones expuestas supra explican por qué es necesario un enfoque especial para el cálculo de los plazos procesales durante los períodos festivos. Las dificultades que plantean estos períodos concretos no son infrecuentes: hasta la fecha han hecho necesaria la adopción de providencias especiales en 13 apelaciones diferentes, esto es, aproximadamente el 20 por ciento de las 63 apelaciones concluidas hasta la fecha.

Un enfoque más sistemático para resolver estas dificultades comunes mejoraría la capacidad del Órgano de Apelación para cumplir el plazo de 90 días prescrito en el ESD y obviaría la necesidad de que el Órgano de Apelación, los participantes en las apelaciones y/o el OSD acordaran toda una gama de providencias ad hoc -cosa que en la práctica ha resultado casi inevitable en tales ocasiones dentro del marco de las reglas vigentes-. En consecuencia, el Órgano de Apelación insta a los Miembros a que sigan reflexionando sobre esta cuestión y adopten una solución práctica en la primera oportunidad posible.


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